从收购狂魔到稳重低调 2K Games的这些年

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从收购狂魔到稳重低调 2K Games的这些年

2K 的建立

一切都要从2005年的那起收购谈起。2005年1月,著名的游戏开发和发行商Take-Two完成了一次重要的收购计划,以2400万美元的价格将世嘉旗下的Visual Concepts以及其子公司收编至麾下,当然Visual Concepts赖以成名的2K品牌也一并成为Take-Two的资产。

如今我们都知道Visual Concepts的2K NBA系列是世界上最棒的篮球游戏,是行业里出了名的印钞机器。但在被Take-Two收购之前,Visual Concepts面临的状况并不好。作为当年世嘉用来打造自己体育游戏品牌的重要砝码,世嘉旗下时的Visual Concepts“业务范畴”一直很广,整个2K大家庭不光有篮球的《NBA 2K》,还有像《NFL 2K》《NHL 2K》等一系列将橄榄球、冰球、棒球等当时热门的体育运动包含其中的游戏。


《NFL 2K》的销量很不错

然而随着世嘉在主机市场的逐渐败退,它也就无法再继续支持Visual Concepts的2K与老牌体育游戏狂魔EA的长期市场竞争。2004年的圣诞节,财大气粗的EA痛下杀手,以超高的授权费为代价与美国职业橄榄球大联盟达成独家授权协议,使得EA的《Madden NFL》成了市面上唯一有官方授权的NFL游戏。当时的体育游戏市场橄榄球比篮球的吸金能力大的多,Visual Concepts的《NFL 2K》凭借优秀的视觉体验和创意获得了不少媒体和玩家的认可。但如果一旦官方授权失去,对《NFL 2K》来说几乎就是灭顶之灾,因为一款没有授权的橄榄球游戏是不可能赚到钱的。

在这样的境地之下,比Visual Concepts更着急的似乎是世嘉。自己打造的体育运动品牌即将失去最大的稳定收入来源,那么最好的办法就是及时止损。一纸2400万美元的收购合同在当时有些人看来似乎很廉价,但作为世嘉其实没有太多选择,能够及时抛售掉即将没有价值的Visual Concepts比什么都重要。所以世嘉不但早早的就已经向Take-Two出售所有的ESPN体育游戏授权,还在收购合同上给予了Take-Two许多优惠条款,似乎生怕Take-Two反悔一般。


Visual Concepts也面临过被抛售

然而Take-Two此时有自己的打算,当时的Take-Two凭借旗下Rockstar的《侠盗猎车手》系列吸金无数。但Rockstar毕竟只是一个游戏公司,Take-Two想要的是一个更大更全面的游戏帝国。而在建立这个帝国的过程中,Visual Concepts是重要的一块拼图。

所以在完成了收购对Visual Concepts的收购之后,Take-Two依然保留了2K的品牌,这让Visual Concepts上下都非常惊喜。并且由于橄榄球市场授权被垄断,Visual Concepts决定开始专心尝试篮球游戏。世嘉和EA都没有想到,当初几乎已经面临绝路的Visual Concepts在挺过了艰难的时光之后,上演了一出逆风翻盘的好戏。《NBA 2K》系列在追求真实和游戏性的路上不断前进,开辟了一个体育游戏狂魔EA也无法撼动的庞大篮球游戏市场。

而Take-Two不但保留了2K品牌,还在2005年正式以2K为名成立了2K Games,开始打造自己的游戏帝国。Visual Concepts在帝国计划中是重要的一块拼图,自然也不会是唯一一块。


让篮球迷无法拒绝的年货

谁买走了《文明》

2004年年末,也就是在Take-Two正式收购Visual Concepts的前一年,游戏圈内有这么一个不大不小的谜题让人们困惑:谁买走了《文明》?

作为最著名的模拟游戏之一,《文明》系列多年来一直保持着相当的口碑和活力,人们对于在人类历史中扮演上帝和君主乐此不疲。然而《文明》这个IP的归属权却不像自身的口碑那样稳定,甚至都有点算得上“颠沛流离”。

《文明》最早诞生于由席德梅尔和友人一起创立的MicroProse,这家以驾驶、策略模拟为主要方向的游戏公司为当时的玩家带去了大量包括《文明》《铁路大亨》《Xcom》在内的经典模拟游戏。但由于急于扩张、关键作品销量未达预期等一些原因,MicroProse经历了被其它公司合并、收购,再到关闭的过程。期间《文明》系列的奠基者席德梅尔带着几位骨干离开了MicroProse,成立了后来的Firaxis Software。

席德梅尔的Firaxis虽然在2001年发布了《文明3》,但实际上《文明》系列的IP授权并不在Firaxis手上,而是在当时收购了MicroProse母公司孩之宝互娱的英宝格(当时雅达利的母公司)手中。英宝格当时以1亿美元的价格收购了无心在游戏界恋战的孩之宝互娱所有的财产,而《文明》便是其中重要的资产。所以Firaxis虽然制作开发了《文明3》,但却没有《文明》版权,只能依靠发行商雅达利的授权。


游戏设计师们的老师:席德梅尔

然而到了2004年,人们在财务状况逐渐恶化的英宝格财报中猛然发现他们已经将《文明》的IP授权以2230万美元的价格出售掉了。但是财报和之后的报道中都没有提到买家,英宝格也对此缄口不言。人们对买家的猜测从未停止,动视、Firaxis都成为怀疑对象。

事实上这一切都是Take-Two商业计划的一部分,当初向英宝格买入《文明》版权的神秘买家就是Take-Two。Take-Two在完成了对Visual Concepts的收购、宣布成立2K Games之后没几天,就立刻揭晓了这个困扰业界几个月的谜底,发表声明宣布自己拥有《文明》系列的授权。


4代开始,2K Games接管了《文明》

有了《文明》的授权,人们以为2K Games会和之前雅达利一样以发行商的名义与Firaxis合作来完成下一代的《文明》开发,但在2005年底Firaxis正式发布《文明4》之前,Take-Two以2K Games的名义宣布正式完成对Firaxis的收购,Firaxis和Visual Concepts一样成为了2K Games的第一方工作室。这次收购立刻让2K Games实力大增,引得无数业内人士羡慕不已。

依靠着两笔眼光毒辣、定位精准的收购计划,2K Games正式在游戏界立稳了脚跟。无论是Visual Concepts《NBA 2K》还是Firaxis Software《文明》系列,在之后的十多年时间里确实成为了2K Games响亮的招牌和底蕴。然而收购狂魔Take-Two对于2K Games的规划和筹谋还远为到此结束。

收购狂魔

在2KGames成立之后,Take-Two把自己原先的一些独立工作室统统划分到2K旗下,进行了一次资源整合,成立了多个2K工作室。然后,Take-Two又把目光盯向了业内有潜力的工作室,这一次他们的目标是Ken Levine和他的Irrational Games。

原因很简单,继承了沉浸式模拟游戏衣钵的Irrational Games名声在外。除了极具开创性的经典《网络奇兵2》,那几年Irrational Games开发的《自由力量》《部落:复仇》《SWAT 4》都有不错的口碑。而Ken Levine作为业界知名制作人,他的名声也和他的对游戏品质苛刻的脾气一样广为人知。

为什么说Take-Two眼光独到呢,因为当时的Irrational Games虽然有不少游戏开发经验和创意,但受限于规模和资金,缺少能够真正一鸣惊人的机会。Ken Levine心中有无数对于沉浸式模拟游戏的畅想,始终缺乏一个施展的平台。所以当2006年Irrational Games宣布成为2K Games旗下一员、改名为2K Boston时,人们有些惊讶,但也都普遍认为是一次双赢的合作。


《生化奇兵》之父Ken Levine

此时《生化奇兵》的开发正进入紧要关头,团队对于这部名义上《网络奇兵》的精神续作有很大的野心,Ken Levine更是将自己对游戏叙事细节的苛求发挥到极致。游戏的故事和设计不断地被修改、甚至推到重来,开发的预算和时间一次又一次的被拉长。

这也一度导致2K Games管理层的一些顾虑,夜长梦多这样的事在游戏界最普遍不过。好在2K Games高层在经过考虑后决定继续给予《生化奇兵》最大限度的支持,不光在资金上Irrational Games有很高的优先级,发售日期也一再往后延迟。对此2K Games唯一提出的要求就是将《生化奇兵》更多的以FPS类型游戏作为宣传策略,而不是FPS和RPG的混合类型,以此来迎合当时的市场。

最终耗费了5年、2500万美元预算的《生化奇兵》没有让人失望,Irrational Games打造的水底乌托邦永远留在了玩家的心中。而《生化奇兵》也成为了2K Games首个原创的3A级别IP,以及2K Games大家庭的宠儿。


《生化奇兵:无限》是很多人心目中的最佳

Irrational Games的加入让2K Games得到一员得力干将。但是2K Games并没有停止收购狂魔的步伐,眼光独到的他们盯上了另一家颇有潜力的开发团队,来自捷克的Illusion Softworks,也就是日后的2K 捷克。

捷克是东欧地区较早尝试游戏开发并取得一定成绩的国家,而成立于1997年的Illusion Softworks则是其中的佼佼者。1999年他们在Windows上发布的第一款战术射击游戏《隐藏与危机》凭借极高的素质销量火爆,之后登录主机平台后更是一举成为一款百万销量的作品。2002年的《四海兄弟》更是光第一年在PC单平台就卖出去80万份,席卷当时的欧美销量榜。


让Illusion Softworks一战成名的战术射击游戏《隐藏与危机》

在当时百万级别的销量是个非常不错的成绩,加上东欧游戏产业开发成本相对较低,Illusion Softworks在成名的同时也迅速有了跻身准一线开发团队的实力。既有潜力又有实力,《四海兄弟》的黑帮题材又暗合Take-Two的脾气,这正是Illusion Softworks吸引到2K Games和Take-Two高层的品质。


黑帮味十足的《四海兄弟》封面

此外在2008年这个关口,吸收了一些有实力的工作室之后的2K Games已经是具有一定规模的发行商,它的主要对手已经是EA、威望迪这样规模的老牌大型发行巨头。在当时这两家巨头动作频频,威望迪与动视合并、EA又收编了欧美RPG翘首的Bioware,各方都在不停的招兵买马,扩大自己的规模。在这样的形势下,本来就看上Illusion Softworks潜力的2K Games高层更是不加犹豫地开始推动买买买进程,终于在2008年年初完成了收购计划。Illusion Softworks正式改名成为2K 捷克,而《四海兄弟2》的开发也开始得到2K Games的全面支持。


《四海兄弟2》的口碑和销量都很不错

当时的Take-Two总裁对这次收购非常满意,在公告中表示:“收购Illusion Softworks证明了我们的投资战略一直是高价值知识产权,我们也将继续扩大我们的3A级投资组合。”Irrational Games和Illusion Softworks的加入极大的丰富了2K Games的游戏产品线,射击、开放世界、沉浸式体验,这些都是当时游戏业界时髦的元素。而事实也证明了2K Games和Take-Two的眼光独到。

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